En lektion i historiens kraft

En lektion i historiens kraft

En av de mest glädjande aspekterna av den ansträngning som pågår vid Oregon State University för att ompröva namnen på vissa campusbyggnader har varit strålkastaren, det är känt på hur professionella historiker närmar sig sitt arbete.

Oavsett vad du tycker om OSU-ansträngningen, som slog en milstolpe förra veckan när president Ed Ray meddelade sitt beslut att byta namn på Benton Hall, Benton Annex och Avery Lodge men för att behålla namnen på Arnold Dining Hall och Gill Coliseum, rapporterar den historiska undersöktes och skrivits på varje byggnad, inte bara belysning i det förflutna men ett levande exempel på hur historiker närmar sig sitt arbete.

Det är ett budskap att Stacey Smith, professor i historia vid OSU som ledde ansträngningarna att sammanställa rapporterna, berättar ofta för sina elever: ‘Nittioåtta procent av det förflutna är oåterkallelig’, sa hon. ‘Vi kan inte återhämta det Vi är kvar, bara försöker sätta ihop dessa små fragment för att sammanställa ett porträtt av dessa människor. ‘

Och det här arbetet berättade Smith i en intervju förra veckan som syftar till att ‘komplicera och kontextualisera’ de liv som leddes av namnen på de byggnader som granskas. Människor leder inte liv som är svarta eller vita; vi lever alla i viss mån i gråtoner. Och vi är givetvis formade av de tider vi lever i. Tricket i att fördjupa sig i dessa liv är att undersöka primära källor, mäta tillförlitligheten hos dessa källor (alla har en yxa att mala, och de axlarna måste beaktas) och att erbjuda en rättvis tolkning av vilka källor som är begränsade som de kan vara, kan berätta för oss. ‘Historia är i grunden en tolkningsdisciplin,’ sa hon.

Vid OSU var processen för att identifiera campusbyggnader uppkallade efter personer som kanske hade hållit rasistiska övertygelser undergått de senaste åren och predaterade årets kampusprotester. Men Smith sa att ansträngningen hade nått den punkt där det var ‘så mycket information och felinformation cirkulerar ‘att det blev uppenbart att det var nödvändigt att få in professionella att sortera genom historien.’ De behövde välutbildade professionella historiker att ge en neutral och nyanserad redovisning av de undersökta livet, sade hon.

På den tiden klättrade OSU-administratörer till taket på Kerr Administration Building och slog upp rampljuset för att kalla samman historikpanelen.

Okej nej: Så lönande som jag hittar den bilden så hände det inte så. Men det var vettigt att nå ut till Smith, med tanke på hennes expertis i det nordamerikanska västets historia och hennes forskning om rasrelationer, arbete och politik under inbördeskriget och återuppbyggnadsperioden.

Smith, som avböjde ett honorarium för arbetet, samlade laget som utarbetade rapporterna till byggnaderna. Och hon spenderade en månad på att undersöka och skriva rapporten om Joseph Avery och namnet Avery Lodge, ett potentiellt kontroversiellt fall där Avery också är en grundare av Corvallis. Hennes övergripande slutsats: Även om det finns bevis för att Avery inte personligen hade en proslaver syn, är det troligt att han fördömde dessa åsikter i tidningarna i tidningen som han kontrollerade. I Smiths ord ‘var han villig att sprida proslaver argument för sin politiska eller ekonomiska vinning.’ (Exemplar av Avery-rapporten och de andra tre rapporterna bifogas onlineversionen av denna kolumn.)

Smith och hennes lag visste att deras arbete hade potential att röra upp kontroverser. Men hon sa, ‘vi fattade det samordnade beslutet att inte ta ställning i någon av debatterna,’ sade hon. ‘Vi försökte kalla det som vi såg det.’

Och de församlade historikerna förstod den möjlighet som den omdjupade strålkastaren gav: ‘Vi alla förstod detta för att vara ett mycket viktigt lärbart ögonblick,’ sa hon. ‘Och ett viktigt ögonblick för samhället.’

Som debatter om dessa frågor blir uppvärmda, sa hon, de tenderar att måla sina ämnen som antingen ‘bra människor eller dåliga människor’, noterade Smith. Men människor passar inte in i någon av dessa hinkar. Historien erbjuder ett rikare och mer fullständigt porträtt av dessa ämnen och deras tider. Och inte bara det: Smith och hennes lag har visat igen hur historien, som är korrekt gjort, också lyser på tider där vi bor. (mm) Jag söker fortfarande nomineringar till Think of Much Holiday Music Hall of Fame. Många utmärkta nomineringar har redan kommit in, men om du har en speciell prestanda för en semesterfinans du tycker är definitiv, låt mig veta om det. Jag kommer att meddela årets inductees i 24-dec-kolumnen. (Mm)